El papel del gas natural en la transición energética

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El gas natural y la transición energética


La transición energética es un proceso global de transformación del suministro de energía, centrado en el abandono de los combustibles fósiles y la adopción de fuentes más limpias, como las renovables. El gas natural suele considerarse un "combustible puente" necesario para ayudar a reducir las emisiones de carbono y cumplir los objetivos climáticos, especialmente en el sector eléctrico, donde suele ser la opción más asequible. La Agencia Internacional de la Energía estima que la cuota del gas natural en el mix energético mundial pasó del 23% en 2016 al 26% en 2021, mientras que la cuota de las renovables aumentó del 18% al 22% en el mismo periodo.

Incluso en América Latina, el gas natural representó el 31% del suministro total de energía en el 2020, según datos del Sistema de Información Energética de América Latina y el Caribe (sieLAC) y en el 2000, esa cifra era de apenas el 24%. De seguir esta tendencia, el gas natural reemplazará las hidroeléctricas como principales fuentes de energía para el 2030, de acuerdo a un análisis del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA).

Lo anterior refleja el hecho de que el gas natural es a menudo una opción más barata que las renovables, pero que también es más flexible y puede ponerse en línea fácil y rápidamente, especialmente en comparación con algunas formas de energía renovable.

 

¿Qué es un buen combustible puente o de transición?


Primero es necesario entender que un combustible puente es aquel que permite migrar de fuentes altamente contaminantes como el petróleo, a fuentes de energía renovables, como lo son: la energía eólica, solar, etc. Y dado el hecho de que pasar de la alta dependencia del petróleo a usar únicamente fuentes de energías limpias es algo casi imposible, los combustibles puentes empiezan a jugar un papel muy importante, pues son menos contaminantes que el petróleo, pero de más fácil obtención que las energías limpias

Ahora, un buen combustible puente debe tener un bajo contenido de carbono, ser asequible y tener una alta densidad energética. El gas natural puede cumplir todos esos requisitos. Pero el gas natural también puede utilizarse como fuente directa de energía renovable, en un proceso conocido como "cogeneración", que genera tanto electricidad como calor a partir de una única fuente. La cogeneración tiene la ventaja añadida de poder ayudar a las empresas de servicios públicos a gestionar los picos de demanda: en lugar de apagar una central de gas natural cuando la demanda es baja, puede seguir produciendo calor para calentar los edificios cercanos y generar electricidad al mismo tiempo.



Las ventajas de utilizar el gas natural durante la transición energética

  • Seguridad de suministro: el gas natural es abundante y puede producirse en el país. Esto significa que no corre el riesgo de sufrir interrupciones de suministro, a diferencia de otros combustibles primarios, como el petróleo, que a menudo se importan y, por tanto, son más vulnerables a las fluctuaciones de precios, la inestabilidad geopolítica y las interrupciones de suministro.

  • Menos emisiones: el gas natural produce menos CO2 por unidad de energía que el carbón y el petróleo, lo que es importante en el contexto de la transición energética. De hecho, el gas natural suele considerarse el combustible fósil más eficiente en cuanto a emisiones de carbono, lo que lo convierte en una opción viable para descarbonizar el sector eléctrico y otras industrias de altas emisiones.

  • Asequibilidad: en comparación con el carbón, el gas natural es más asequible, lo que lo convierte en una buena opción para satisfacer la creciente demanda de energía de forma rentable


Limitaciones del gas natural durante la transición energética


      • Altas emisiones: a largo plazo, el gas natural no es un combustible ideal. Aunque su huella de carbono es menor que la del carbón, sigue emitiendo aproximadamente un 50% más de CO2 que las fuentes renovables como la energía solar y la eólica.
      • Riesgo de contaminación: el gas natural puede contener pequeñas cantidades de otras sustancias, como sulfuro de hidrógeno y metano, que pueden ser muy perjudiciales para la salud.
      • Vulnerabilidad a las interrupciones del suministro: el gas natural no es inmune a las interrupciones del suministro ni a las fluctuaciones de precios, especialmente cuando se transporta a largas distancias. Por ello, no es una buena opción para los países que dependen de las importaciones.
      • Falta de opciones de almacenamiento a largo plazo: el gas natural suele almacenarse en depósitos subterráneos, lo que significa que debe extraerse al mismo ritmo que se utiliza.


Conclusión

El gas natural puede ayudar a descarbonizar el sector energético, pero su uso debe gestionarse con cuidado. Esto significa vigilar y controlar las emisiones, mantener una capacidad de almacenamiento suficiente e invertir en infraestructuras para garantizar un suministro fiable. La transición energética requerirá una combinación de diferentes combustibles, como el gas natural, por un lado, y las fuentes renovables, por otro. El reto que tenemos por delante es encontrar el equilibrio adecuado.